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Horizonte Estelar

O sistema estelar mais próximo do sistema solar, a estrela tripla Alfa Centauri, fica como se pendurada sobre o horizonte de Saturno. Tanto a Alfa Centauri A como a B – estrelas muito similares ao Sol – são claramente visíveis nessa imagem. A terceira estrela do sistema a anã vermelha Próxima Centauri não é visível nessa imagem.

A partir da órbita de Saturno, a luz (bem como o sinal de rádio emitido pela sonda Cassini) levam mais de uma hora para viajarem até a Terra. A distância para a Alfa Centauri é tão grande que a luz dessas estrelas levam mais de 4 anos para chegar até o Sistema Solar. Assim, embora possamos considerar que Saturno é um planeta bem distante, a estrela mais próxima está a uma distância 30000 vezes maior.

Essa imagem é parte da seqüência de ocultação estelar que foi observada pela Cassini com essa e com outras estrelas passando atrás de Saturno. A luz das estrelas é atenuada pelo envelope superior de gás de Saturno, revelando assim a composição e a estrutura da atmosfera do planeta.

A imagem foi capturada com uma inclinação de 66 graus acima do plano dos anéis e apontando para a direção sul de Saturno. As sombras dos anéis mascaram as latitudes mais ao norte do planeta, na parte de baixo da imagem.

A imagem foi feita em luz visível vermelha com a câmera de ângulo fechado da Cassini em 17 de Maio de 2008. A imagem foi obtida a uma distância de aproximadamente 534000 quilômetros de Saturno e tem uma resolução de 3 quilômetros por pixel.

Fonte:

http://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA10406

Sérgio Sacani

Formado em geofísica pelo IAG da USP, mestre em engenharia do petróleo pela UNICAMP e doutor em geociências pela UNICAMP. Sérgio está à frente do Space Today, o maior canal de notícias sobre astronomia do Brasil.

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